Vid 89 år är Donald Tenbrunsel lite av ett fenomen. Han surfar enkelt på internet, pratar gärna om ett brett spektrum av aktuella ämnen, volontärer och läser regelbundet.

Tenbrunsel, känd som "SuperAger", var en del av en studie som hjälpte forskare att upptäcka vilka faktorer som kan skilja dessa superskarpa pensionärer från sina kamrater.

Hemligheten? Hjärnansökningar visade att de upplever åldrande av hjärnan dubbelt så långsamt som genomsnittet folk ålder.


"Detta antyder att SuperAgers befinner sig på en annan åldersbana," säger seniorforskaren Emily Rogalski. Hon är chef för neuroimaging för Northwestern University's Cognitive Neurology & Alzheimers Disease Center. "De tappar hjärnvolymen mycket långsammare än genomsnittliga agers."

För studien mätte Rogalski och hennes kollegor åldrande av hjärnan genom att undersöka tjockleken på varje persons cortex - det yttre lagret av vikta grått material i hjärnan.

Cortex är där medvetandet ligger, och där alla neuroner som avfyrar tankar och rörelser finns. Det är en kritisk del av hjärnan för tänkande, minne, planering och problemlösning på högre nivå, sade Rogalski.


En annan neurolog förklarade det på detta sätt:

"Det är i huvudsak vår hjärna," säger Dr. Paul Wright, ordförande för neurologi vid North Shore University Hospital i Manhasset, NY och Long Island Jewish Medical Center i New Hyde Park, NY. "Hjärnkrympning uppstår i den naturliga utvecklingen över tid, och när du tappar hjärnvolym tappar du funktion. "

Rogalski noterade att tidigare forskning har visat att cortexerna av SuperAgers ser mindre slitna ut än deras genomsnittliga 80-åriga kamrater, och ungefär samma som människor i 50- eller 60-talen.


Men en fråga återstod - föddes SuperAgers med hjärnor som har mer volym och därmed bättre kunde tåla åldrandet? Eller är deras hjärnor lika stora som alla andras och åldras helt enkelt mindre snabbt?

För att besvara den frågan spårade forskarna förändringar i cortextjocklek under ett och ett halvt år hos 24 SuperAgers och 12 genomsnittliga äldre.

Båda grupperna förlorade en betydande mängd hjärnvolym till åldrande, men genomsnittliga äldre människor upplevde en förlust mer än dubbelt så mycket som SuperAgers - över 2,2 procent mot 1,1 procent.

"En del av anledningen till att de kan ha olika hjärnvolymer beror på att de under årtionden har tappat hjärnvolymen i en annan takt," sade Rogalski.

Resultaten publicerades 4 april i Journal of the American Medical Association.

Dr. Ezriel Kornel, en neurolog vid Weill Cornell Medical College i New York, sa att åtminstone en del av SuperAgers hjärnfördel är genetisk, med vissa människor som bara är begåvade vid födseln.

Men det finns troligtvis miljöpåverkan som också bidrar till hälsosammare åldrande av hjärnan, särskilt i livmodern och i tidig barndom, tillade Kornel. Till exempel har forskning visat att barn som är uppvuxna i fattigdom tenderar att ha mindre hjärnor.

"Det finns så många faktorer involverade," sade Kornel. "Det kan vara så att även externa stressfaktorer i barndomen kan påverka hur hjärnan utvecklas."

Rogalski sa att framtida forskning kommer att fokusera på genetiska faktorer som påverkar hjärnåldrande, som förhoppningsvis kommer att ge forskare anti-aging "mål" som kan manipuleras med mediciner eller andra terapier.

Även om det för närvarande inte finns någon beprövad metod för att bevara cortexvolym, har forskning visat specifika livsstilsförändringar som äldre kan utföra för att hålla sig skarpa när de åldras, säger Kornel och Wright. Dessa inkluderar:

  • Regelbunden fysisk träning, inklusive styrketräning.
  • En hälsosam och balanserad kost.
  • Hjärnträning som involverar utmanande pussel eller uppgifter.
  • Ett aktivt socialt liv.

"Alla förstår att de kommer att dö, men människor vill inte känna att de förlorar sin förmåga att tänka och vara den de är," sade Kornel. "Detta är nästa stora gräns i vetenskapen, för att ta reda på hur vi kan förhindra att hjärnan generellt försämras."


What Makes Someone a SuperAger? with Emily Rogalski, PhD (Juni 2021).